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文/台灣電子商務創業聯誼會理事長 鄭緯筌

"Going from PayPal, I thought, well, 'What are some of the other problems that are likely to most affect the future of humanity?' Not from the perspective, 'What’s the best way to make money?' which is okay, but, it was really, 'What do I think is going to most affect the future of humanity.'"

--Elon Musk

「離開PayPal時我想著:『哪些問題可能會對人類造成重大影響?』,不是從個人的觀點,像是『怎麼賺大錢』,你當然可以那樣問,但我想的更像是『那些將會最影響人類未來』的事。」

伊隆・馬斯克

如果你平時就關注網路與科技趨勢的變化,一定會發現有個關鍵字會不時出現在生活中,攻佔我們的眼球和注意力。是的,我說的就是物聯網(Internet of Things,IoT)。

說到物聯網,你會立刻想起什麼呢?是可以根據全家人消耗食物的速度與偏好,自動上網採買食材的電冰箱?還是能夠監控我們的身心健康狀態,甚至和醫療院所連線的穿戴式裝置系統?嗯,這些當然都屬於物聯網的範疇,但其實物聯網涵括的範圍甚廣,根據維基百科的介紹,物聯網是網際網路、傳統電信網等資訊承載體,讓所有能行使獨立功能的普通物體實作互聯互通的網路。

雖說「物聯網」是這兩年炙手可熱的關鍵字,本身卻並不是什麼新鮮的玩意,無論是坂村健或是Kevin Ashton等專家、學者,都曾在上個世紀提過類似的構想。但因受限於科技技術的發展,一直要等到2005年11月17日,國際電信聯盟發布了《ITU網際網路報告2005:物聯網》,才具體指出「物聯網」時代的來臨。而二十一世紀的來臨,讓資訊科技得以取得長遠的進步,也為後來諸如被Google收購的Nest或預防氣喘發生的HET (Health and Environmental Tracker)等具有指標性意義的物聯網產品,隆重地揭開了序幕。

根據國際知名的研究機構Gartner的預測,到了2020年時,全球物聯網裝置將達到260億臺,約可創造逾3000億美元的營收,並為全球經濟帶來1.9兆美元的附加價值,可以說是相當地驚人。

但大家真正關心的一個問題,可能是--我們該如何看待物聯網的發展?要怎麼樣擁抱物聯網所帶來的龐大商機?甚至,現在是投資物聯網的好時機嗎?

綜觀商業邏輯的發展,我們可以清楚得知一件事,那就是全球各大科技廠商積極布局物聯網市場的動機,並非只是單純想要銷售產品而已,而是希望可以整合上下游市場,打造一個能夠滿足人們生活所需的生態系(Ecosystem)。當然,這無非也是著眼於剛性需求背後的龐大商機。

也有人覺得,「物聯網」不過是一個幌子,幾乎任何智慧聯網的東西都可以沾上邊。不過我倒是認為,與其在那邊糾結「物聯網」的定義與邊界,大家倒不如去想想網路與日常生活的交集,可以碰撞出什麼樣的火花?又能夠產生出哪些有趣的綜效?

先前曾看過曾擔任Google和騰訊等企業高階主管的吳軍先生所寫過的一篇文章,介紹過黑科技的搖籃──麻省理工學院的媒體實驗室(Media Lab)的發展。其實,媒體實驗室的成立宗旨並不是專門研究傳媒的發展,而是讓一些科學家可以不受限制地發揮想像力,去發明一般人想像不到的科技產品。像是現在已經很成熟的觸控螢幕、平板電腦、電子墨水甚至是穿戴式裝置,都和媒體實驗室有些淵源。

在我看來,物聯網的發展也有一點這樣的味道。物聯網時代的來臨,已是不爭的事實,而產業界在這個世代所應該做到的事情,並不是把所有的設備都連上網路而已!產、官、學、研所面臨的挑戰,更需要透過各種新穎服務的整合與開創,來拓展不同的應用層面,並提升人們的使用體驗。換言之,要如何從「萬物互聯」,逐步進展到「萬物具有智慧」的境界,才能夠具體增進人們日常生活的福祉?這些問題,才是我們衡量物聯網價值的指標和方向之一。

拜科技進步所賜,如今物聯網和我們的距離已經愈來愈近,不再「只聞樓梯響,不見人下來」。諸如人工智慧、大數據、虛擬實境等尖端科技,開始被廣泛應用在諸多的領域和產業之中,商業價值的傳遞,主要可以透過持續改善工作的效率獲得檢驗,更能夠因此而提升生活的品質與樂趣;而這些面向,也是各界開始重視物聯網發展的主要驅動力。

二十一世紀,是想像力經濟高速成長的年代。伴隨科技文明的與時俱進,許多以前無法實現的夢想,像是人工智慧、無人車與機器人等,如今都逐漸成真了!站在新一波創業風潮的風口上,以伊隆·馬斯克(Elon Musk)為代表的許多創業家,願意勇敢地挑戰遠大的理想,也帶給人們更為便捷的科技饗宴。

一如他的名言:「我思索的並不是怎麼賺大錢,而是還有哪些問題會對人類造成重大影響的?」誠然,我們更應給予這些勇於做大夢的人更多的支持、祝福和鼓勵,是以在嶄新年度伊始之際,或許也是大家可以開始關注與投資物聯網的不錯時機。

本文收錄於英語島English Island 2017年1月號
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